Coimbra est la ville universitaire la plus ancienne du Portugal et se situe dans le centre du pays.

C’est à Coimbra que fut construite la première université portugaise, l'université de Coïmbra. Elle compte parmi les plus anciennes d'Europe avec la Sorbonne, Bologne, Oxford ou Salamanque. Le groupe Coimbra, fondé en 1985, rassemble des universités européennes.

La ville reste peuplée de très nombreux étudiants venus de tout le Portugal. Ils entretiennent des rituels et des traditions étudiantes, comme celle appelée la « praxe ». Le costume traditionnel des étudiants est un complet noir pour les garçons, un tailleur noir pour les filles, tout cela avec une cravate et une cape noires.

L'aire urbaine de Coimbra compte environ 220 000 habitants, soit plus de la moitié de la population du district.

La vieille ville est située sur la colline de l'Alcaçova ; on y accède par un enchevêtrement de ruelles étroites et pittoresques, parfois entrecoupées d'escaliers au nom significatif (« escadas de Quebra-Costas » : « escaliers brise-dos »).

À 200 km de Lisbonne et à 100 km de Porto, Coïmbra est arrosée par le rio Mondego.