Coimbra est la ville universitaire la plus ancienne du Portugal et se situe dans le centre du pays.

C’est à Coimbra que fut construite la première université portugaise, l'université de Coïmbra. Elle compte parmi les plus anciennes d'Europe avec la Sorbonne, Bologne, Oxford ou Salamanque. Le groupe Coimbra, fondé en 1985, rassemble des universités européennes.

La ville reste peuplée de très nombreux étudiants venus de tout le Portugal. Ils entretiennent des rituels et des traditions étudiantes, comme celle appelée la « praxe ». Le costume traditionnel des étudiants est un complet noir pour les garçons, un tailleur noir pour les filles, tout cela avec une cravate et une cape noires.

L'aire urbaine de Coimbra compte environ 220 000 habitants, soit plus de la moitié de la population du district.

La vieille ville est située sur la colline de l'Alcaçova ; on y accède par un enchevêtrement de ruelles étroites et pittoresques, parfois entrecoupées d'escaliers au nom significatif (« escadas de Quebra-Costas » : « escaliers brise-dos »).

À 200 km de Lisbonne et à 100 km de Porto, Coïmbra est arrosée par le rio Mondego.

 

Origine
Cité monumentale aux rues étroites, places, escaliers et arcs médiévaux, Coïmbre fut le lieu de naissance des six premiers rois de Portugal et, en concurrence avec Guimarães, la capitale du Portugal avant la prise de Lisbonne. On peut toujours admirer les tombeaux des deux premiers rois de Portugal dans le chœur de l'Église Sainte-Croix. À voir également, la vieille cathédrale romane (Sé Velha).

Les Romains baptisèrent la ville « Æminium ». Plus tard, en même temps que l'augmentation de la population, elle (re)prend le nom Conimbriga. En 711, les Maures atteignent la Péninsule Ibérique. Coïmbre devient un important entrepôt commercial entre le Nord chrétien et le Sud arabe, avec une forte communauté mozarabe. En 1064, la cité est définitivement reprise par Ferdinand le Grand de León.

Moyen Âge
Coimbra renaît et devient la cité la plus importante au Sud du fleuve Douro, et la capitale d'un vaste comté gouverné par le Mozarabe Sesnando Davides (en). Avec la fondation du comté de Portugal, le comte Henri et la reine Thérèse de León en font leur résidence et le futur premier roi de Portugal Alphonse Henriques, naîtra à l'abri de ses murailles. Le roi en fit la première capitale du pays, ce qu'elle restera jusqu'en 1255 quand Lisbonne la remplacera dans ce rôle.

Au xiie siècle, Coïmbre présentait déjà une structure urbaine, divisée entre la cité haute désignée par Alta ou Almedina où vivaient les aristocrates, le clergé et, plus tard, les étudiants. Dans la cité basse (Baixa) nous trouvons le commerce, les artisans et les quartiers pauvres.

Depuis le milieu du xvie siècle, l'histoire de la ville s'assimile à l’histoire de son université, où officiait le mathématicien Pedro Nunes. Ce n'est qu'à partir du xixe siècle que l’occupation dépasse les fortifications qui disparaissent avec les réformes du Marquis de Pombal.

Époque contemporaine
Durant la première moitié du xixe siècle, l’occupation par les troupes françaises avec Masséna et Junot et l’extinction des ordres religieux marquèrent une période difficile pour la ville. Cependant, la seconde moitié du siècle vit une récupération en 1856, quand arrivèrent le télégraphe et l’éclairage au gaz. En 1864, c’est l’inauguration du chemin de fer, et onze ans plus tard est installé un pont ferroviaire sur les eaux de la rivière Mondego.

Une tradition locale du fado, qualifié d'universitaire, y est très vivace.